Das Glimmen der ältesten Sterne

Vor einem Jahr wiesen amerikanische Astronomen mit dem Weltraumteleskop ein Infrarot-Glühen aus der Frühzeit des Kosmos nach. Nun konnten die Forscher mit weiteren Beobachtungen nachweisen, dass dieses Glimmen von den ersten Objekten stammt, die nach dem Urknall im Universum aufleuchteten.

Greenbelt (USA) - Nach Ansicht der Astronomen könnte es sich um gigantische Sterne oder um große Schwarze Löcher handeln.

"Was auch immer diese Objekte sind - sie strahlen in Wirklichkeit unglaublich hell und unterscheiden sich von allem, was es heute im Kosmos gibt", erläutert Alexander Kashlinsky vom Goddard Space Flight Center der Nasa, der die Beobachtungen mit dem Spitzer-Teleskop geleitet hat. "Wir sind mit unseren Beobachtungen bis an die Grenze des Möglichen gegangen. Jetzt sind wir nahe daran, ein erstes klares Bild von den allerersten Ansammlungen von Objekten im Kosmos zu erhalten.

Über Hunderte von Stunden hatten Kashlinsky und seine Kollegen fünf verschiedene Regionen des Himmels mit dem Infrarot-Teleskop des Spitzer-Satelliten fotografiert. Dann mussten die Forscher sorgfältig die Strahlung aller Objekte im Vordergrund - Sterne, Gaswolken, Galaxien - von den erhaltenen Aufnahmen subtrahieren. Schließlich blieb nur der Infrarot-Hintergrund zurück, eine Strahlung die bereits wenige hundert Millionen Jahre nach dem Urknall entstanden ist.

Die Beobachtungen zeigen klare Strukturen in dem infraroten Glühen - für die Astronomen ein Indiz für eine ungleichmäßige Verteilung der Objekte, die das Glimmen verursachen. Bei diesen Objekten könnte es sich um Schwarze Löcher handeln, die Gas aus ihrer Umgebung verschlingen und dabei Strahlung aussenden. Es könnte sich aber auch - und das wäre für die Forscher noch aufregender - um die erste Sternengeneration handeln, gewaltige Ungetüme mit der über tausendfachen Masse unserer Sonne. Die Strukturen im Infrarot-Hintergrund könnten dann die ersten Proto-Galaxien sein, Sternenansammlungen aus rund einer Million Sternen, aus denen später Galaxien wie unsere Milchstraße entstanden sind.